Волга (в древности Ра, в Средние века Атель, Итель или Этель) - одна из значительнейших рек земного шара и величайшая из рек Европы, берет начало в западной части Тверской губернии, в Осташковском уезде, на одном из наиболее возвышенных пунктов Валдайского плоскогорья, вытекая из незначительного родника, местными жителями называемого Иорданом, лежащего посредине болотистых озер, близ деревни Волговерховье, на высоте 750 футов над уровнем океана, на 57°15' северной широты и 2°10' восточной долготы от Пулково (32°30' от Гринича). Пройдя извилисто от запада к востоку через всю центральную низменность Европейской России, почти вплоть до предгорий Урала, В. у Казани круто, почти под прямым углом, поворачивает к югу, а затем, медленно понижаясь и направляясь прямо к великой Понто-Каспийской низменности, у Самары пробивается через цепь возвышенностей, образуя знаменитую Самарскую луку, а у Царицына подходит на весьма близкое расстояние к Дону, составляя с ним замечательный в южной России волок, у которого поворачивает к юго-востоку и сохраняет это последнее направление до Астрахани и Каспийского моря, куда впадает множеством рукавов, заканчиваясь у острова Бирючья коса, лежащего на 84 фута ниже уровня океана, на 45°43' северной широты и 17°16' восточной долготы от Пулкова (47°36' от Гринича). Направление В. - с запада на восток, а затем резкий поворот на юг, к Каспийскому морю, находятся в непосредственной зависимости от орографии местности, по которой она протекает. Восточная покатость Валдайского плоскогорья, встречаясь с западной покатостью Урала, образует ложе В., масштабом понижения которой могут служить следующие пункты: абсолютная высота среднего меженного горизонта воды В. у Твери составляет 57 саженей, у Нижнего Новгорода 27 саженей, у Казани 17 саженей, у Самары 8 саженей, у Саратова 1 сажень, у Камышина 3 сажени ниже уровня океана, откуда В. уже окончательно вступает в каспийскую впадину. Занимая своей речной областью различные градусы широты и соединяя многие части государства, весьма различные по своей природе и промышленности, В. доставляет им широкие средства к обмену своих произведений, отправлению избытков в другие страны и получению иностранных товаров. Понятно, что самостоятельный флот в несколько тысяч паровых и непаровых судов на В. дает возможность происходить огромному торговому движению, доставляющему средства к существованию многим миллионам жителей, и что эта великая река, по справедливости называемая русским народом "матушкой-кормилицей", составляет самую жизненную артерию Русского государства, в истории образования и развития которого она имела весьма важное значение.